Canasta se od žolíků liší především v tom, že zatímco v žolících bývají prioritou sekvence, zde jsou to sestavy karet stejné hodnoty, sekvence se nevylučují, ale mají velmi okrajový charakter.

Canastu je nejlépe hrát ve čtyřech hráčích, kdy hrají proti sobě dvojice sedící proti sobě. V případě nouze lze hrát i ve třech nebo dokonce ve dvou, kdy každý hráč hraje sám za sebe.

Hra začíná sejmutím karet hráčem, který sedí na levici hráče rozdávajícího. Ten se podívá na poslední tři sejmuté karty, které si ponechá, pokud se jedná o žolíka, dvojku nebo červenou trojku. V canastě totiž má dvojka víceméně stejnou roli jako žolík, společně se nazývají divoké karty. Hráč si je nechá v ruce a o patřičný počet karet dostane při rozdání méně. Pokud najde červenou trojku, nechá ji na stole a na počet rozdaných karet to nemá vliv.

Při hře ve čtyřech potom rozdávající dá po jedné kartě každému, celkem třináct karet, samozřejmě vynechá sejmutého žolíka či dvojku, načež jednu kartu otočí na odkládací balík lícem vzhůru. Poté hra probíhá zjednodušeně řečeno tak, že každý hráč si lízne jednu kartu, pokud si nemůže vzít vrchní kartu z odkládacího balíku, může-li, nějaké karty vyloží a jednu odhodí.

Celkovým cílem každé z protistran je nastřádat dohromady 10 000 bodů pomocí bodové hodnoty karet a prémií za sestavu, podle které se celá hra jmenuje. Hodnoty karet od čtyřky do sedmičky jsou pět bodů, od osmičky do krále deset, esa a dvojky mají hodnotu dvaceti, žolík padesáti a trojky mají zvláštní statut a hodnotu 100 bodů. O červených již byla řeč, hráč ji prostě odhodí na stůl, pokud si ji lízne, vezme si následně další kartu. Tato trojka má hodnotu sto bodů, ovšem někdy také minusových. Černá trojka pak má tu funkci, že pokud ji hráč odhodí do balíku, následující si tento balík nemůže v žádném případě přivlastnit.

Ovšem bez čeho nelze žádné body připsat, je sestavení již zmíněné canasty. Jedná se o sestavu nejméně sedmi karet stejné hodnoty, přičemž nejvýše tři lze nahradit žolíkem nebo dvojkou. Pokud se podaří shromáždit sedm karet stejné hodnoty bez použití divoké karty, jedná se o canastu čistou, která má hodnotu 600 bodů. Hráč to dá najevo shrnutím karet této hodnoty do balíčku a navrch dá kartu červené barvy. Pokud bylo, což je pravidlem, nutno si dopomoci divokou kartou, jedná se o canastu smíšenou s hodnotou 300 bodů, hráč pak jako vrchní kartu nechá kartu černé barvy.

Velkým bodovým impulzem je, když se podaří dát dohromady sedm divokých karet a sestavit tak divokou canastu. Zde se pravidla lokálně rozcházejí, ale pokud se podaří složit čtyři žolíky a tři dvojky, jde o canastu žolíkovou s hodnotou 2000 bodů, pokud se dá dohromady sedm dvojek, je to čistá dvojková canasta s hodnotou 1500 bodů, pokud je to jiná sestava divokých karet, jde o běžnou divokou canastu s hodnotou 1000 bodů.